Tu intestino está conectado directamente a tu cerebro, por un circuito de neuronas recientemente descubierto.

El intestino humano está lleno de más de 100 millones de células nerviosas; es prácticamente un cerebro en sí mismo. Y, de hecho, el intestino habla con el cerebro, liberando hormonas en el torrente sanguíneo que, en el transcurso de unos 10 minutos, nos dicen lo hambriento que está, o que no deberíamos haber comido una pizza entera. Pero un nuevo estudio revela que el intestino tiene una conexión mucho más directa con el cerebro a través de un circuito neuronal que le permite transmitir señales en pocos segundos. Los hallazgos podrían conducir a nuevos tratamientos para la obesidad, los trastornos alimentarios e incluso la depresión y el autismo, todos los cuales se han relacionado con un mal funcionamiento del intestino.

El estudio revela “un nuevo conjunto de vías que utilizan las células intestinales para comunicarse rápidamente con … el tronco encefálico”, dice Daniel Drucker, un científico clínico que estudia los trastornos intestinales en el Instituto de Investigación Lunenfeld-Tanenbaum en Toronto, Canadá, que no fue involucrado con el trabajo. Aunque quedan muchas preguntas antes de que las implicaciones clínicas se aclaren, dice: “Esta es una nueva pieza genial del rompecabezas”.

En 2010, el neurocientífico Diego Bohórquez de la Universidad de Duke en Durham, Carolina del Norte, realizó un descubrimiento sorprendente mientras miraba a través de su microscopio electrónico. Las células enteroendocrinas, que revisten el revestimiento del intestino y producen hormonas que estimulan la digestión y suprimen el hambre, tienen protuberancias parecidas a los pies que se asemejan a las sinapsis que utilizan las neuronas para comunicarse entre sí. Bohórquez sabía que las células enteroendocrinas podrían enviar mensajes hormonales al sistema nervioso central, pero también se preguntaba si podrían “hablar” al cerebro usando señales eléctricas, como lo hacen las neuronas. Si es así, tendrían que enviar las señales a través del nervio vago, que viaja desde el intestino hasta el tronco encefálico.

Él y sus colegas inyectaron un virus fluorescente de la rabia, que se transmite a través de las sinapsis neuronales, en el colon de ratones y esperaron a que las células enteroendocrinas y sus parejas se iluminaran. Esos socios resultaron ser neuronas vagales, informan hoy los investigadores en Science.

En una placa de Petri, las células enteroendocrinas se extendieron a las neuronas vagales y formaron conexiones sinápticas entre sí. Las células incluso expulsaron el glutamato, un neurotransmisor involucrado en el olfato y el gusto, que las neuronas vagales recuperaron en 100 milisegundos, más rápido que un parpadeo.

Eso es mucho más rápido de lo que las hormonas pueden viajar desde el intestino hasta el cerebro a través del torrente sanguíneo, dice Bohórquez. La lentitud de las hormonas puede ser responsable de las fallas de muchos supresores del apetito que las atacan, dice. El siguiente paso es estudiar si esta señalización del cerebro y el intestino proporciona al cerebro información importante sobre los nutrientes y el valor calórico de los alimentos que comemos, dice.

Hay algunas ventajas obvias para la señalización superrápida del cerebro-intestino, como la detección de toxinas y veneno, pero puede haber otras ventajas para detectar el contenido de nuestras tripas en tiempo real, dice. Cualesquiera que sean, hay una buena posibilidad de que los beneficios sean antiguos: las células sensoriales intestinales se remontan a uno de los primeros organismos multicelulares, una criatura plana llamada Trichoplax adhaerens, que surgió hace aproximadamente 600 millones de años.

Las pistas adicionales sobre cómo las células sensoriales intestinales nos benefician hoy se encuentran en un estudio separado, publicado hoy en Cell. Los investigadores usaron láseres para estimular las neuronas sensoriales que inervan el intestino en ratones, lo que produjo sensaciones gratificantes que los roedores trabajaron duro para repetir. La estimulación láser también aumentó los niveles de un neurotransmisor que estimula el estado de ánimo llamado dopamina en el cerebro de los roedores, hallaron los investigadores.

Combinados, los dos documentos ayudan a explicar por qué estimular el nervio vago con corriente eléctrica puede tratar la depresión severa en las personas, dice Ivan de Araujo, neurocientífico de la Escuela de Medicina Icahn en Mount Sinai en la ciudad de Nueva York, quien dirigió el estudio Cell. Los resultados también pueden explicar por qué, en un nivel básico, comer nos hace sentir bien. “A pesar de que estas neuronas están fuera del cerebro, se ajustan perfectamente a la definición de neuronas de recompensa” que impulsan la motivación y aumentan el placer, dice.

Fuente: /www.sciencemag.org

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